2016年1月19日 更新

美味しく食べる軍用サプリ!?抹茶スイーツの意外なルーツとは?

今や海外でもブームを巻き起こしている抹茶スイーツ。抹茶ケーキや抹茶パフェ、抹茶アイスクリーム…そのほろ苦さと甘さが絶妙で多く人を虜にしています。しかし誕生までの軌跡は波乱にとんだものでした。今回は、抹茶スイーツの意外なルーツをご紹介しますね。

戦時中に誕生!?軍用サプリメント

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時は1943年、太平洋戦争の真っただ中、当時抹茶は贅沢品で「お茶の木の代わりに芋を植えろ!」と言われる状況でした。お茶の取引は厳しく規制され、まさにお茶業界は存続の危機にありました。苦境の業界は考え抜いた末、お茶に含まれるビタミン類やカフェインに着目!

お茶が持つ覚醒作用や効能を軍に訴えたのでした。戦場で戦う兵士の眠け覚まし、集中力を高め、また栄養補給の為に開発されたのが「抹茶錠」。抹茶の粉を固めた深緑色の粒は、携帯性が良く水も使わずに簡単に摂取できることで、格好の軍用サプリメントとして利用されました。苦い抹茶錠を飲みやすくするために甘味料などが加えられ、「糖衣抹茶錠」に改良。さらに量産のため時期から外れた冬の茶葉を利用して加工しました。

もちろん香りや味は度外視した下級品でしたが、軍需用の抹茶加工品として広く用いられたのです。それが現在の抹茶スイーツのルーツと考えられています。

抹茶と煎茶!?二つの違いって何?

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ところで皆さんは抹茶と煎茶の違いをご存知ですか。二つとも同じ木から作られるのですが、違うのは栽培方法。煎茶用の葉は十分に日光を浴びて育ちますが、抹茶用は一定期間覆いをかけて遮光します。そうすると日光を求めてグングン真上に成長。多くの栄養分が葉ではなく枝の成長に使われる為、葉は薄く柔らかく渋みが少ないものなります。遮光栽培されていない煎茶用の茶葉を粉末にしたものを「粉末緑茶」と言います。「抹茶」ではありません。

遮光栽培した茶葉を手で摘み取り、蒸して乾燥させ粉にします。粉末にする際も、機械で粉砕する方法と石臼で挽く方法があるんですね。機械では一度に大量の粉末を作る事ができますが、機械自体が熱を持ち茶葉を変質させてしまうデメリットがあります。石臼挽では一時間廻し続けても、出来る抹茶の量は40~60gほどしかありませんが、粒子が小さく均一で色の変色もなく綺麗な緑色の粉末になるんです。

肥満予防に美肌効果!抹茶の素敵な効能

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抹茶は茶葉を丸ごと取り入れることができるので、煎茶に比べ栄養素を多く摂取することが出来ます。抹茶には様々な効能が期待できる栄養素が豊富に含まれているんです。例えば、抹茶に含まれる茶カテキンは、体脂肪を燃焼させたり動脈硬化やコレステロール値を下げる効果があるので、高血圧予防・肥満予防に最適です。また抗酸化作用があるので、アンチエイジング効果もあります。さらにビタミンCと協働してメラニン色素を抑制するので、美肌効果も期待できるのです。

カフェインは大脳の働きを活性化させて認知症予防に効果があると言われています。また茶殻には70%もの食物繊維が含まれているので、便秘解消にもなるんですね。

長い時を経て!不動の人気を築いた抹茶

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抹茶スイーツのはじまりが戦時下だったとは意外なですよね。兵士の栄養補給の為に開発された抹茶加工品が、今では世界中の人に愛されるスイーツになるなんて…。抹茶の効能は昔から人々の健康を支えとなってきました。日本ブランドになりつつある抹茶は、私たちの誇りですね。

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ビデリシャス編集部 ビデリシャス編集部